¿Qué es la encefalitis?

La encefalitis es una enfermedad grave del cerebro, generalmente causada por un virus. Si cree que tiene la afección o es probable que su hijo tenga encefalitis, busque atención médica de inmediato.

Causas de la encefalitis

La encefalitis es una inflamación del cerebro. Es poco común, pero puede poner en peligro la vida y provocar un daño cerebral permanente. Tiene muchas causas. Especialmente:

  • el virus del herpes simple (que también causa herpes labial)
  • enterovirus que entran por la boca y se absorben a través de los intestinos
  • virus transmitidos por picaduras de mosquitos (incluida la encefalitis del valle de Murray, encefalitis japonesa, virus Zika y encefalitis equina)
  • «enfermedad infantil» como varicela, sarampión, paperas o rubéola (sarampión alemán)

Tipos de encefalitis

Hay dos tipos de encefalitis:

  • encefalitis primaria: cuando el virus infecta el cerebro
  • encefalitis secundaria: cuando el sistema inmunológico reacciona a una infección fuera del cuerpo y comienza a atacar las células cerebrales. Normalmente ocurre de 2 a 3 semanas después de la infección inicial.

Los síntomas de la encefalitis.

Los síntomas tienden a aparecer muy repentinamente y pueden incluir:

  • fiebre alta
  • una fuerte migraña
  • rigidez en el cuello
  • sensibilidad a la luz
  • vómitos
  • convulsiones
  • somnolencia
  • confusiones
  • una fontanela abultada en el bebé

En casos muy graves, la encefalitis puede provocar coma e incluso la muerte. En otros casos, las personas con la afección pueden experimentar fatiga, debilidad, falta de coordinación y problemas de visión, memoria, audición y habla durante varios meses. A veces, estos problemas son permanentes.

La mayoría de las personas con encefalitis están hospitalizadas. Se utilizan varias pruebas para diagnosticar la causa, que incluyen:

  • Imágenes por resonancia magnética o tomografía computarizada del cerebro para detectar hinchazón u otra causa de síntomas, como un tumor
  • una punción lumbar para ver si hay inflamación en el cerebro e identificar el virus que está causando la enfermedad
  • pruebas de laboratorio en muestras de sangre, muestras de orina o un hisopo tomado de la parte posterior de la garganta, que puede identificar virus
  • un electroencefalograma (EEG) para medir la actividad eléctrica del cerebro
  • una biopsia de cerebro, esto es solo para pacientes que se están deteriorando o cuando la causa de la encefalitis no está clara

El tratamiento de la encefalitis

El tratamiento dependerá de la causa de la encefalitis. Se pueden usar medicamentos para tratar virus o una infección bacteriana. Es posible que también le administren corticosteroides para reducir la inflamación, medicamentos para detener las convulsiones y aliviar el dolor.

Las personas con una infección grave necesitan ayuda para poder respirar. En casos generalmente leves, el tratamiento incluye reposo en cama condicional, dieta de agua y medicamentos antiinflamatorios. Los pacientes a veces necesitan terapia del habla, terapia ocupacional o fisioterapia para ayudar a controlar los síntomas que duran más.

Cuando pedir ayuda

En caso de fiebre inexplicable, enfermedad general y somnolencia y confusión inexplicables, busque atención médica de inmediato. Especialmente si la persona ha tenido recientemente una enfermedad viral como varicela o sarampión.

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